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언론의 과학적 검증, 과학인가 쇼인가
언론의 과학적 검증, 과학인가 쇼인가
  • 양재규 eselltree92@hotmail.com
  • 승인 2018.11.27 09:00
  • 댓글 0
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[양재규의 피알Law] 법 해석으로 다시 보는 ‘중금속 황토팩’ 논란, 시사점은?

[더피알=양재규] 화장품 원료로 쓰였다는 ‘파라벤’ 독성 실험. 금붕어가 헤엄치고 있는 수조에 파라벤을 집어넣자 20초도 안 돼서 금붕어가 의식을 잃는다. 아무 죄 없는 금붕어를 기절시킨 파라벤은 사람에게도 당연히 해로울 것이다.

또 다른 중금속 체내 흡수 실험. 실험용 쥐에 아침과 저녁 하루 두 번 정성껏 황토팩을 해준 후 15분이 지나 닦아내기를 3주 동안 반복했다. 쥐는 어차피 죽을 운명이었다. 3주간의 실험이 끝난 후 팩을 한 쥐와 안 한 쥐를 해부해 피부와 간, 혈액 내 중금속 수치를 비교하자 충격적인 결과가 나왔다. 팩을 한 쥐에서 검출된 중금속 수치가 팩을 안 한 쥐에 비해 적게는 3배, 많게는 30배나 높았던 것이다. 그러니까 이 팩을 하면 우리 몸속에도 중금속이 차곡차곡 쌓일 테다.

이미 수년이 지난 방송들이지만 영상을 통해 전달된 충격과 공포는 상당했던 것으로 기억한다. 문제의 그 화장품들이 집안에 없었으니 망정이지 있었다면 당장 쓰레기통에 던져버렸을 것이다. 제품의 장점만을 부각시킨 것인 줄 알면서도 사람의 심리가 광고를 보면 구매에 이르게 된다. 그러면서도 마음 한편엔 제품의 안전성에 대한 의구심과 불안감이 공존한다. 과학기술의 발전으로 풍요롭고 편리한 시대를 살고 있는 우리 모두의 어쩔 수 없는 자화상이다.

과학 중심의 시대에 방송 역시 사건을 ‘과학적’으로 다룬다. 공익적 가치가 큰, 생활용품의 안전성 문제를 보도할 때마다 자주 실험장면을 보여준다. 방사능 측정기에는 기준치를 넘겼음을 알리는 빨간불이 들어오고, 수조에 담긴 금붕어가 죽고, 끔찍하게 썩어버린 환부가 화면을 가득 채운다. 위험성에 대한 근거 있는 경고라는 측면에서는 더할 나위 없이 효과적인 장면들이지만, 해당 업체로서는 위기 수준을 넘어 거의 재앙이다.

그런데 만에 하나 방송에 사용된 실험 방법에 문제가 있다거나 전반적으로 불안감을 조장하는 과장보도라면 어떻게 될 것인가. 지난 2007년 전국을 떠들썩하게 만든 황토팩 사건을 통해 과학적 검증방법을 동원했지만 결과적으로 오류로 드러난 방송보도의 법률적 쟁점에 대해 함께 살펴보고자 한다.

방송이 제시한 세 가지 근거, 법원 판단은?

2007년 9월과 10월, 한 지상파 방송사 소비자고발 프로그램에서는 ‘충격! 황토팩에서 중금속 검출’이라는 제목 등으로 시중에 유통되고 있는 황토팩 제품에서 기준치를 초과하는 중금속(납과 비소)과 쇳가루가 검출됐다고 보도했다. 중금속은 피부에 흡수될 수 있고, 쇳가루는 모공을 막아 피부질환을 일으킬 수 있다고 방송은 전했다. 충분히 예상 가능한 결과지만, 방송 이후 잘 나가던 황토팩은 일절 팔리지 않았고 업체는 폐업 위기에 직면했다.

‘황토팩 중금속 함량 논란’ 당시 문제를 제기했던 이영돈 PD(오른쪽)가 제작진 입장을 발표하고 있다. 뉴시스
‘황토팩 중금속 함량 논란’ 당시 문제를 제기했던 이영돈 PD(오른쪽)가 제작진 입장을 발표하고 있다. 뉴시스

생활용품의 안전성을 검증하는 방송은 보도의 공익성이 보장된다. 그래서 한동안 소비자고발 프로그램이 전성기를 누리기도 했다. 문제는 방송 내용의 정확성 내지 진실성이다. 흔히 이런 류의 방송에는 수치로 무장한 실험 결과가 등장하고 전문가 의견이 제시됨으로써 시청자들로 하여금 방송 내용이 과학적으로 충분히 검증됐다는 인상을 갖게 만든다. 황토팩 방송 역시 별반 다르지 않았고, 크게 세 가지 과학적 근거를 제시했다.

첫째, 연구원 성분분석 결과. 방송에서는 황토팩에서 기준치를 초과하는 납과 비소가 검출됐다고 보도했다. 서로 다른 전문연구원 두 곳의 성분 분석 결과를 토대로 했으니 황토팩 에 중금속이 들어있다는 것은 틀림없는 사실이었다. 그런데 업체 측에서 허용 기준과 성분측정 방법에 관해 이의를 제기했다. 분말 상태의 황토팩을 용법에 따라 물이나 화장수에 섞으면 중금속 수치가 낮아져서 결국 기준치를 초과하지 않게 되는데, 제작진은 분말 상태의 황토팩을 가지고 성분분석을 진행했다는 것이다.

또 황토팩에 맞지 않는 엄격한 기준(일반 화장품 기준)을 적용했다고도 비판했다. ‘일반 화장품 기준’은 메이크업용 화장품에나 적용되는 것이니 기초화장품에 속하는 황토팩에는 다른 기준(화장품 원료 기준)을 적용해야 한다는 것이다. 이러한 업체의 주장을 제작진은 받아들이지 않았고 기준치를 초과했다는 입장을 끝까지 고수했다. 이 문제에 관해 법원은 “허용기준 및 그 측정방법에 관한 명문규정”이 없는 상황에서는 무엇을 기준으로 삼아야 하는지에 관한 “다양한 해석이 가능”하다고 보고 방송 내용을 진실하다고 판단했다. 이에 업체의 정정보도 및 손해배상청구는 기각되고 반론보도만 받아들여졌다.

둘째, 쥐를 대상으로 한 중금속 흡수 실험 결과. 방송은 황토팩에서 검출된 중금속이 인체에 흡수될 수 있는지를(서두에서 소개했던 바로 그 ‘쥐 실험’) 이어서 다뤘다. 진행자의 멘트처럼 “실험 결과는 충격적”이었다. 팩을 한 쥐의 혈액과 간에서 검출된 중금속 수치가 그렇지 않은 쥐에 비해 적게는 3배, 많게는 30배 높았으니 말이다.

그런데 이 실험에는 방법적인 측면에서 결함이 있었다. 실험 전에 쥐의 몸속에 이미 들어있을 수 있는 중금속의 수치를 측정하지 않았으며, 한 제품당 단 한 마리의 쥐로 실험을 실시했다. 법원 역시 “위 실험은 그 방법에 있어서 타당하지 아니한 면이 있”다고 인정했다. 그럼에도 불구하고 법원은 “중금속이 피부를 통하여 흡수될 가능성이 있다”는 것이 방송의 전체적인 취지라는 이유로 보도의 진실성을 인정, 업체의 정정 및 손해배상청구를 모두 기각했다.

셋째, 자석 실험. 방송에서 진행자는 황토팩 제품에 강력한 공업용 자석을 갖다대 검은색 물질이 자석에 들러붙는 장면을 연출해 보여주고는 해당 물질이 ‘쇳가루’라고 보도했다. 황토팩의 주원료인 황토를 미세한 분말로 만드는 과정에서 쇠로 된 기계 부품이 마모됨에 따라 들어간 이물질이라는 것이다. 반면 업체 측은 황토에 들어있는 ‘철 성분(자철석)’이라고 주장했다. ‘쇳가루’와 ‘철 성분’은 어감에서 큰 차이가 있다. 쇳가루가 든 황토팩이라는데 어느 소비자가 쓸 생각을 하겠는가.

황토팩 유해성을 입증하는 과정에서 공업용 자석 실험이 동원됐다. 영상 화면 캡처
황토팩 유해성을 입증하는 과정에서 공업용 자석 실험이 동원됐다. 영상 화면 캡처

세 가지 쟁점 중 유일하게 ‘쇳가루 검출’ 부분만은 법원 역시 허위보도로 인정했다. 이에 해당 방송사는 “황토팩에서 검출된 자성을 띠는 검은 물질은 대부분 황토팩 제조과정에서 유입된 쇳가루가 아니라 황토 원료에 포함된 자철석임이 밝혀져 이를 바로잡습니다”라고 정정보도를 해야 했다. 그러나 이 부분에 관한 손해배상청구는 역시 받아들여지지 않았다.

시청자 불안감 자극≠제품 안전성 검증

10년도 더 지났지만 황토팩 사건은 여전히 현재진행형이다. 비슷한 접근방식을 취하는 방송이 많기 때문이다. 특히, 황토팩 사건의 결론과 관련해 아쉬운 점이 많다.

우선, 자극적인 용어 사용의 문제가 충분히 부각되지 않았다. 황토팩 사건에서 가장 치명적인 표현은 바로 ‘쇳가루’다. 이 단어만으로도 진위 여부를 떠나 제품에 대한 혐오감은 극대화된다. 시청자의 심리를 자극해 불안감을 극대화시키려는 시도는 과학적 근거를 제시함으로써 생활용품의 안전성을 검증하겠다는 방송의 취지에 전혀 부합하지 않는다.

또, 전문연구기관이 아닌 언론사에 어느 정도의 과학적 엄밀성을 요구할 것인지는 여전히 고민스럽다. 일반 대중을 상대로 하는 방송에 학문적 연구 수준까지 기대하는 건 아니라고 본다. 하지만 황토팩 사건에서 방송이 제시한 일부 과학적 검증방법은 실험인지, 쇼인지 그 경계가 모호했다. 실험이라고 불렀다면 그 명칭에 걸맞은 과정이 담보돼야 한다. 방송의 설득력을 높이기 위해 과학적 검증방법을 언론 스스로 선택했다면 보다 높은 수준의 정확성, 엄밀함을 요구해도 결코 과하지 않다.



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